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上周專欄末段提及基改植物,意即植物的DNA鏈切開並植入產自實驗室的密碼以改變細胞本身的功能。那些密碼可以源自相同物種(同源基因改造技術)或源自異種(轉基因改造技術)。後者中最有名的例子為一種天然的土壤細菌,名叫蘇雲金芽孢桿菌(英文縮寫為Bt)。Bt產生的毒素能殺死侵擾玉米和黃豆生長的害蟲,卻對哺乳類動物無害。科學家解開該毒素的基因密碼並將之植入玉米、黃豆和棉花的DNA鏈中。經基改後的植物能釋出Bt毒素,殺死來襲的害蟲,因而能減少噴灑高濃度有毒化學殺蟲劑。同源基因改造技術做法相同,但基因密碼的來源限於相同物種。科學家正在嘗試利用該技術協助薯仔有效對抗晚疫病。19世紀中期愛爾蘭因薯仔失收引發大饑荒,導致過百萬人餓死,其元兇正正就是此病害。

強化食物營養

此外,基改農作物還可能改善食物中的營養含量。世界上大部分人口並不是想吃什麼就能吃什麼的,他們往往只能靠吃穀類或黃豆為生。當這些農作物未能提供人類所需的營養,問題就來了。舉例說,吃米飯其實能滿足身體對維生素和礦物質的需要, 但前提是要吃糙米飯才行。可是,糙米飯中的米糠含有豐富脂肪,令其相對容易腐壞,這解釋了為何營養價值較次的白米飯會那麼盛行。只吃白米飯的兒童沒法吸收 足夠的維他命A,其免疫系統會因此受損,嚴重的甚至會失明。有科學家多年來致力研發含有豐富維他命A的基改「黃金米」。據報,每天吃兩碗「黃金米」飯就能 吸收人體每天所需維他命A。蓋茨基金會亦正向科學家提供研究經費,致使他們能就香蕉、豆類和木薯等作物進行生物營養強化工程。

基改食物安全嗎?至今為止未有可靠證據顯示進食基改食物會導致任何副作用。話雖如此,有關基改食物對健康影響的證據其實很難蒐集——因為基改食品幾乎已經無處不在。在美國,百分之八十的加工食品含有基改生物。人類廣泛食用基改食品令科學家難以確定進食基改食物與各樣健康問題之間的因果關係。有科學家曾經進行歷時長達 29年、針對被餵飼基改飼料禽畜的研究,但仍然無法找出上述的因果關係。DNA在消化道中很快就會被降解,因此人體能與其進食的基改食物中的基改DNA互動的機會率可說是等於零。

儘管如此,基因改造涉及對生命最基本組成部分進行實驗性的修補和更改,確實令不少人不安,並害怕基因改造會為人類帶來災難性的後果。

無疑,基改食品有令人憂慮之處,而我將在下一篇為大家講解。暫且別忘記,全球人口現在已經達到70億,預計於2050年會增長至90億。基改食物技術到時很有可能成為人類能否免於飢餓的關鍵工具,因此我們實在無法輕易放棄之。

(基改食物系列之二)

原文於明報刊登